Опасный дар, стр. 37

Кусты на краю поляны вдруг зашуршали как-то странно. Потом раздался треск, громкий визг, и из зарослей выломился незнакомый дракон. Упал, споткнувшись, но тут же вскочил, отряхивая крылья. Поднял глаза на королеву и расплылся в глуповатой тюленьей улыбке.

– Добрый день! – воскликнул он бодро. – Какой денёк, а? Прелесть!

Снежна озадаченно прищурилась. Странный дракон. Смахивает на полукровку, но гораздо старше тех драконят из Приюта, да как бы не старше её самой, хоть и мелковат. Судя по бледно-оранжевой чешуе, не то небесный, не то песчаный, но без скорпионьего шипа на кончике хвоста. Глаза голубые, но какие-то выцветшие, и в целом вид нисколько не опасный, особенно с этим венком из ромашек на рогах.

– Чем могу помочь? – сухо осведомилась королева.

– Э-э… мне хотелось бы забрать эту… этого восхитительного воришку, – с той же улыбкой заявил дракон, махнув крылом в сторону частокола.

– Хм… не думаю, что она продаётся.

– Дело в том, что я просто обожаю воришек… то есть, на обед, – пояснил бледно-оранжевый. – Ням-ням, вкуснейшее мясо, деликатес! А какой аромат, о да!

– Ну так лети на охоту, поймай сам, – пожала крыльями Снежна, отчего-то сильно сомневаясь, что незнакомец говорит правду.

– Я бы поймал, но… – Он бросил опасливый взгляд на кусты за спиной и снова улыбнулся. – Неохота мне… вот.

Положив голову на лапы, Снежна с любопытством рассматривала странного пришельца. Хоть какое-то развлечение после идиотской суеты с беженцами.

– Полагаешь, забрать легче, чем поймать самому? – усмехнулась она.

– Да-да, хорошо бы! – с надеждой закивал он. – Могу предложить в обмен голубику, много.

Королева невольно расхохоталась.

– Хозяин не променяет свою любимицу даже на всю голубику в Пиррии.

– О, вот как? – Дракон вновь обернулся к зарослям с таким видом, будто говорил: «Ну вот, слышите?» – Она точно любимица, не деликатес?

Вот же тупой болван!

– Именно так! Мой двоюродный брат держит их как домашних питомцев, он их обожает. Хороших поймать непросто, знаешь ли.

– А эта хорошая? – осклабился дракон с таким видом, будто похвалили его самого.

– Ну… живая такая… подвижная. – Снежна оглянулась на зверька, который прислонился к дальней стороне частокола, вертя в лапках какую-то палочку. – Холод говорит, очень умная, даже пытается повторять драконьи слова.

Незнакомец довольно зафыркал.

– А что, если… – вдруг нахмурился он. – Вдруг она не хочет быть чьей-то питомицей?

Снежна с недоумением подняла брови.

– А как её спросишь? Лично мне кажется, она вполне довольна. Холод её дважды в день кормит, что ещё надо?

– Да, кстати! – Чудаковатый дракон радостно взмахнул крыльями. – Я могу предложить взамен другого питомца, ещё лучше!

– Мне кажется…

– Как насчёт улитки? – воскликнул он с восторгом, какой Снежне доводилось видеть разве что у маленьких драконят, впервые отведавших мороженого.

– Что? – опешила она.

– Улитки такие славные! Ты видела когда-нибудь улитку?

– Ну… видела, конечно.

Как-то раз на официальном приёме у королевы Коралл улиток подавали к обеду, но Снежна не стала об этом упоминать, иначе сердце чудака, чего доброго, разорвалось бы.

– А ещё могу дать черепашку! Да-да, черепашку. Они просто прелесть, а панцири какие красивые, а смотрят, будто улыбаются – ты видела их улыбку? Милые, милые черепашки! Возьмёт он в обмен черепашку?

– Нет, не возьмёт, – покачала головой Снежна. – Лучше себе поймай, раз они такие замечательные.

– О да, – мечтательно произнёс он, вновь с опаской глянув через плечо, – я как раз собирался.

– Ну вот и поймай для себя, а воришку оставь Холоду, он на них просто помешан.

– Как? О нет! – Смешливый дракон потряс головой, будто вдруг вспомнил, зачем пришёл. – Нет-нет, мне нужен воришка, вот эта самая воришка… пожалуйста!

Из кустов за его спиной донеслось чьё-то верещание, и Снежна подозрительно прищурилась. Может, воришка у него уже есть, но он хочет больше? Тогда они с Холодом, пожалуй, найдут общий язык.

– Если эти зверьки так тебя интересуют, дождись моего двоюродного брата и поболтай с ним, – предложила она. – Узнаешь много интересного, Холод их изучает… только приготовься слушать днями и ночами.

– А можно я просто заберу её? – взмолился бледно-оранжевый, жалобно выкатив огромные, как у тюленёнка, глаза. – Ну пожалуйста!

– Нет, и нечего тут жалиться! – сердито рявкнула Снежна. – Королевское слово твёрдо.

– Королева? – отшатнулся он. – Правда, что ли?

– Да, правда! Не понимаю, как можно этого не видеть? – Она в гневе хлестнула хвостом. – Сегодня здесь королев полным-полно, и обворожить их не выйдет, поучись лучше почтительности… Да кто ты вообще такой, помесь кого с кем? – Она вздрогнула от внезапной мысли: неужто небесно-ледяной?

– Я не полукровка, – поморщился он, – небесный, просто не такой, как все. – Обернулся к кустам и прошипел: – Она считает меня обворожительным!

– Ещё чего! – взорвалась она. – Три луны, кому ты там шепчешь?

– Никому! – Дракон развернулся и бросился в заросли, выкрикивая: – Извините, извините! Никому, совсем никому… воришку оставьте себе, я передумал! Рад был познакомиться, прощайте навсегда!

Ну и чудак… однако дурацкое общение с ним всё же приятнее, чем постоянное напряжение последних дней, пускай бы плёл свою ахинею и дальше. Покачав в недоумении головой, королева заглянула за ограду, откуда уже некоторое время не доносилось ни звука.

Она могла бы и раньше догадаться, что воришка затихла у дальней стены не просто так, а прикрывая дыру в частоколе… но было уже поздно.

Питомица Холода исчезла.


Опасный дар
Глава 17

– Три луны! – зашипела королева. Только этого ещё не хватало.

Перелетев за ограду, она обошла частокол, но Тыковки нигде не нашла, зато обнаружила приличных размеров дыру, частью вырубленную, частью выкопанную в земле.

Снаружи хвоя была тоже разрыта, но как определишь, следы ли это и если да, то чьи? Снежна задумалась.

Стоп, а что, если тот непонятный дракон просто-напросто отвлекал её, чтобы без помех украсть воришку? Да нет, он же никуда не отходил во время разговора… Явился с сообщником? Зачем двум драконам один воришка на двоих, в нём и так мяса на один зуб.

Она пригляделась к разрытой хвое и подкопу: как-то не похоже на отпечатки лап или хвоста. Кроме того, воришка явно рыла землю и со своей стороны – чтобы угодить дракону прямо в когти?